Pierre Louis Maupertuis


Pierre Louis Maupertuis : biography

17 July 1698 – 27 July 1759

Maupertuis was a strong critic of the natural theologians, pointing to phenomena incompatible with a concept of a good and wise Creator. He was also one of the first to consider animals in terms of variable populations, in opposition to the natural history tradition that emphasized description of individual specimens.

The difficulty of interpreting Maupertius can be gauged by reading the original works. Below is a translation from Vénus Physique, followed by the original French passage:

Ne pourrait-on pas dire que, dans la combinaison fortuite des productions de la nature, comme il n’y avait que celles où se trouvaient certain rapport de convenance qui puissent subsister, il n’est pas marveilleux que cette convenance se trouve dans toutes les espèces qui existent actuellement? Le hasard, dirait-on, avait produit une multitude innombrable d’individus; un petit nombre se trouvait construit de manière que les parties de l’animal pouvaient satisfaire à ses besoins; dans un autre infiniment plus grand, il n’y avait ni convenance, ni ordre: tous ces derniers ont péri; des animaux sans bouche ne pouvaient pas vivre, d’autres qui manquaient d’organes pour la génération ne pouvaient se perpétuer… les espèces que nous voyons aujourd’hui ne sont que la plus petite partie de ce qu’un destin aveugle avait produit…

A nearly identical argument may be found in Maupertuis’ 1746 work Les loix du mouvement et du repos déduites d’un principe metaphysique (translation: s:Derivation of the laws of motion and equilibrium from a metaphysical principle). King-Hele (1963) points to similar, though not identical, ideas of thirty years later by David Hume in his Dialogues Concerning Natural Religion (1777).

The chief debate that Maupertuis was engaged in was one that treated the competing theories of generation (i.e. preformationism and epigenesis). His account of life involved spontaneous generation of new kinds of animals and plants, together with massive elimination of deficient forms. These ideas avoid the need for a Creator, but are not part of modern thinking on evolution.Roger, Jacques 1963. Les sciences de la vie dans la pensée Francaise du XVIIe et XVIIIe sicle. Armand, Paris. The date of these speculations, 1745, is concurrent with Carolus Linnaeus’s own work, and so predates any firm notion of species. Also, the work on genealogy, coupled with the tracing of phenotypic characters through lineages, foreshadows later work done in genetics.